Antonio Valencia, la joya de Ecuador

Recuperado de una grave lesión que lo sacó casi seis meses de las canchas, el volante del Manchester United inglés Antonio Valencia es el pilar de la selección de Ecuador que disputará la Copa América de Argentina-2011.

Valencia, de 25 años y 1,78 metros, sufrió una fractura doble cerrada de tibia y peroné el pasado 14 de septiembre en un partido de la Liga de Campeones de Europa contra el Glasgow Rangers.


Pese a la seriedad del daño, el jugador cumplió una rehabilitación contrarreloj y reapareció el 12 de marzo ante el Arsenal en los cuartos de final de la FA Cup  (2-0 a favor de los ’Diablos Rojos’) .

Valencia disputó la fase definitiva de la Premier League, que su equipo ganó el 14 de mayo, reencontrándose con el gol el 9 de abril frente al Fullham  (2-0) .

También abrió la cuenta en la victoria 4-1 sobre el Schalke 04 de Alemania, el 4 de mayo, que selló el paso del Manchester a la final de la ’Champions’ contra el Barcelona de España.

’Toño’ no consiguió levantar la orejona  (los catalanes se impusieron 3-1 el 28 de mayo) , pero pasó a la historia como el primer ecuatoriano en disputar una final del mayor torneo de clubes de Europa.

Valencia fue elegido futbolista del mes del Manchester en noviembre y diciembre de 2009 y mejor jugador extranjero del equipo ese mismo año, cuando fue incluido en el onceno ideal de la Premier League. En 2010 fue distinguido como el segundo latinoamericano más destacado de la Liga inglesa.

El centrocampista nació en la ciudad amazónica de Lago Agrio  (noreste) el 4 de agosto de 1985 y debió dejar el colegio para dedicarse al fútbol, en el que debutó como profesional en 2003 con El Nacional de Quito.

En 2005 saltó al Villarreal de España, desde donde pasó al Recreativo de Huelva -con el que ascendió a la primera división española- y luego fichó por el Wigan.

Su debut con la selección ecuatoriana fue el 28 de abril de 2004 en un amistoso ante Honduras, y el 27 de marzo de 2005, en su primer partido de las eliminatorias sudamericanas al Mundial de Alemania-2006, marcó dos goles contra Paraguay en Quito  (5-2) .

En la lid teutona, Valencia jugó los cuatro partidos de Ecuador, que alcanzó los octavos de final, pero la travesía a Sudáfrica-2010 le dejó un sabor amargo al no lograr la tricolor el boleto que tuvo en el bolsillo.